Mertens zet Martinez met rug tegen de muur

Foto: Mertens zet Martinez met rug tegen de muur

In de rapporten na de teleurstellende EK-uitschakeling krijgt één Rode Duivel het wel érg hard te verduren. Van "teleurstelling van het toernooi" tot "een anticlimax": de kritiek op Dries Mertens is vernietigend. Volgens diverse waarnemers lijkt het einde van de 102-voudig international bij de Belgen dan ook in zicht. Alleen wordt die knoop voor Roberto Martinez bijzonder moeilijk om door te hakken.


De bondscoach is immers loyaal aan de trouwe soldaten met wie hij de afgelopen vijf jaar ten strijde trok. Kijk maar naar Nacer Chadli, die tot onbegrip van velen – niet geheel onterecht, zo bleek tegen Italië – altijd in de bovenste schuif bleef liggen. Meer nog dan de polyvalente duizendpoot behoort Mertens bovendien tot de harde kern van de Gouden Generatie. Samen met Jan Vertonghen, Axel Witsel, Toby Alderweireld en Eden Hazard is hij een van de maar liefst vijf spelers in de Belgische EK-selectie die de kaap van 100 caps heeft gerond. Niet zomaar een oudje dus, wel een ervaren speler met een serieuze staat van dienst bij het nationale elftal.

TWIJFELS IN NAPELS
Straf gezien het welbekende parcours dat de kleine Leuvenaar, ooit doorgestuurd bij Anderlecht en AA Gent alvorens het via Nederland tot Napoli te schoppen, daarvoor diende te bewandelen. Met zijn 21 doelpunten, goed voor een 15de plaats op de all-time ranking, en 30 assists was Mertens vaak ook van goudwaarde voor de Rode Duivels. Eerst als supersub, een label dat hij zelf weliswaar altijd hekelde, nadien als vaste titularis. Nadat hij Chadli was komen aflossen scoorde de pocketaanvaller op het WK 2014 bijvoorbeeld de winnende treffer tegen Algerije, en ook vier jaar later in Rusland was het eenmaal prijs. Net als in 2016 wou het op dit EK echter niet lukken.



Vooraf waren er al twijfels. Ook in Napels, waar Mertens dik een jaar geleden Marek Hamsik passeerde als topschutter aller tijden. Een paar dagen later zette de publiekslieveling eindelijk zijn kribbel onder een nieuw tweejarig contract, hoewel zijn werkgever lang aarzelde om zich te binden aan de dertiger. Zijn status, verdiensten in het verleden, populariteit bij de fans én nog steeds meer dan degelijke vorm overtuigden de Zuid-Italianen evenwel om een de gok te wagen. Helaas kende Mertens een naar zijn normen ondermaatse campagne, met 10 goals en negen assists in 38 duels. In de Serie A verscheen hij in minder dan de helft van de wedstrijden aan de aftrap.

GEMISTE KANSEN
Over naar de Rode Duivels, waar Mertens in de oefenpartijen voor het EK tegen Griekenland en Kroatië evenmin kon bekoren. In aanloop naar speeldag één tegen Rusland klonk dan ook alsmaar luider de roep om Jérémy Doku. Op basis van gelijkaardige factoren als in Napels was het uiteindelijk echter toch de ervaren rot die de voorkeur kreeg. Niet geheel onlogisch, en met een assist rechtvaardigde Mertens ook enigszins zijn basisplaats. Voor het overige leverde hij desalniettemin een vrij bleke prestatie af. Een paar dagen later volgde tegen Denemarken een jubileum in mineur. In zijn 100ste interland werd Mertens aan de rust reeds vervangen door Kevin De Bruyne.



Zonder blessure bij de draaischijf der Belgen was de oogappel van heel wat supporters het EK wellicht sowieso al op de bank begonnen. Hoewel hij de afgelopen jaren doorgaans nog in de basis stond, mede door de perikelen van Eden Hazard, was het tenslotte duidelijk dat Youri Tielemans op het middenveld zou gaan postvatten. Vermits dat automatisch betekende dat De Bruyne een rij zou doorschuiven om dichter in de buurt van Romelu Lukaku te opereren, bleef er zonder afwezigen zelfs vóór de opmars van Doku in de typeploeg geen plaats meer over voor Mertens. Al kreeg hij dankzij de omstandigheden dus wel nog de kans om daar zelf verandering in te brengen.

DOODSTEEK DOKU
Zonder succes, waarop Mertens in de laatste groepsmatch tegen Finland 90 minuten aan de bank bleef gekluisterd. In de volgende ronde tegen Portugal kwam hij dan weer kort na de rust tussen de lijnen voor de geblesseerde De Bruyne, een indicatie dat Martinez hem toch opnieuw als 'twaalfde man' beschouwde. Een rol waarin de laatbloeier vroeger maar al te vaak uitblonk. Dit keer stelde Mertens evenwel opnieuw teleur, met als gevolg dat niet hij maar Doku tegen Italië de plek van Hazard innam. Een fikse domper voor de geadopteerde Napolitaan, die tegen zijn derde thuisland – na België en Nederland – nog een twintigtal minuutjes mocht meedoen.



Het zouden zijn beste minuten van het EK worden, maar zoden aan de dijk bracht het niet. Alles bij elkaar een tegenvallend toernooi dus, en wie weet wel meteen zijn laatste. In de ontgoocheling van de uitschakeling wordt Mertens nu alleszins flink in vraag gesteld, her en der zelfs stevig op de korrel genomen. Geen geheel onterechte, doch soms ietwat ongenuanceerde kritiek. Akkoord, de aanvaller maakte op dit EK geen al te beste beurt, en na Tielemans is wellicht ook Doku hem definitief in de pikorde voorbijgestoken. Bovendien is de dribbelkont, die zich prompt in de kijker van heel Europa speelde, niet de enige die in Mertens zijn nek staat te hijgen.

BLIK OP QATAR
Zo zijn er niet enkel Yannick Carrasco en Leandro Trossard, maar iets verder in het verschiet ook Charles De Ketelaere en Yari Verschaeren. En blijven ook pakweg Adnan Januzaj, Divock Origi en andere Dodi Lukebakio's hopen op een nieuwe kans. Stuk voor stuk jeugdige opties, en dat terwijl verjonging een alsmaar heter thema wordt. Al moet de schreeuw om 'door te selecteren' momenteel niet overdreven worden. Volgend jaar in Qatar zal zowat de hele kern, en zeker de sterkhouders, in principe nog present tekenen. Met het oog op het komende EK, wanneer een deel van de Gouden Generatie waaronder Mertens ongetwijfeld is afgehaakt, wordt het een ander verhaal.



In de tussentijd dient Martinez wel te sleutelen in de marge. Zo maken pakweg De Ketelaere, Zinho Vanheusden en Sambi Lokonga binnen anderhalf jaar wél aanspraak om erbij te zijn. Of de kop van Mertens dan eentje is die rolt, zal ondanks de huidige stemming echter nog moeten blijken. Wanneer het WK van start gaat zal hij 35 jaar oud zijn. Op leeftijd, zeker voor een aanvaller, maar nog niet per se versleten. Mogelijk komt de laatbloeier zijn dip weer te boven, en heeft hij er tegen dan een goede periode bij Napoli opzitten. Dat maakte zopas overigens bekend dat Mertens een schouderoperatie onderging. Misschien een verklaring voor zijn zwak toernooi?

SUPERSUB MERTENS
Of er in Qatar nog ruimte zal zijn voor Mertens in de kern van 23 of 26 spelers, wat zijn kansen serieus kan beïnvloeden, is dus nog maar de vraag. Zijn eigen prestaties in Italië, en die van zijn jongere concurrenten elders, zullen doorslaggevend zijn. Voor het eerst sinds lange tijd zit de ancien, die zelf alvast niet van plan lijkt er de brui aan te geven, alleszins in een positie waar hij moet vechten voor zijn selectie. Al valt het natuurlijk nog af te wachten of Martinez daar wel hetzelfde over denkt. Mertens op de bank zetten is één ding, maar hem straks volledig op kant schuiven? Ten opzichte van Chadli, de meest waarschijnlijke afvaller, ligt het nog een pak gevoeliger.



Binnen nu en anderhalf jaar zien wij Martinez, die na het WK zelf vermoedelijk andere oorden opzoekt, daarom nog geen grote kuis houden. Een laatste gooi naar eeuwige roem, met min of meer dezelfde groep: dat is het meest realistische scenario. Tenzij de bondscoach met zijn rug tegen de muur wordt gezet, is er dan dus tevens voor Mertens een plaatsje gereserveerd. Niet als titularis, wel als ervaren kracht in de kleedkamer. De goalgetter kent die als zijn broekzak en ligt goed in de groep. Op het veld kan hij dan weer opnieuw als invaller af en toe de boel forceren. Mertens die als supersub België richting de wereldtitel schiet: zou dát de cirkel niet helemaal rondmaken?

POLL: Mertens moet er op het WK in Qatar sowieso nog bij zijn

Guardiola verbaast: "Hij is de beste speler in de Premier League"

Nieuwe transfersoap voor Mertens in de maak

Fans KV Mechelen laten zich van slechtste kant zien tegen Cercle

Vandaag 02 December 2021

  • teaser
  • compact
{insert image alt}

Depay slaat iedereen met verstomming bij Barça

You love him or you hate him. Memphis Depay is een speler die de meningen verdeelt. Een excentrieke ...

228
{insert image alt}

Antwerp doet dromen met gouden topdeal

Het is nog even wachten vooraleer hij helemaal ontploft, maar Alhassan Yusuf toonde dit seizoen al ...

598
{insert image alt}

'Seraing geeft oude bekende van Standard en Antwerp nieuwe kans'

Seraing maakte dit seizoen verrassend zijn wederoptreden op het hoogste niveau. Het was voor de ...

12
{insert image alt}

Nieuwe transfersoap voor Mertens in de maak

Een schouderoperatie zorgde ervoor dat Dries Mertens de volledige voorbereiding op het nieuwe ...

28
{insert image alt}

Fans KV Mechelen laten zich van slechtste kant zien tegen Cercle

KV Mechelen is alweer aan een uitstekend seizoen bezig. Het staat in de competitie na zestien ...

102
{insert image alt}

Guardiola verbaast: "Hij is de beste speler in de Premier League"

Manchester City heeft woensdagavond geen steek laten vallen in de Premier League. Het ging met 1-2 ...

136
{insert image alt}

Volgende club Vranckx gekend? "Dat is mijn droom"

Het blijft bijzonder snel gaan met de carrière van Aster Vranckx. De 19-jarige middenvelder maakte ...

60
{insert image alt}

Refaelov doet Anderlecht schrikken

Anderlecht heeft dinsdagavond met veel moeite zijn ticket voor de kwartfinales van de Croky Cup over ...

139
{insert image alt}

'Bod van 120 miljoen euro op Haaland'

Afgelopen weekend maakte Erling Haaland zijn wederoptreden bij Borussia Dortmund na een maand ...

139
{insert image alt}

Angstwekkende blessure voor KV Mechelens-spits

KV Mechelen heeft zich woensdagavond bij de laatste acht in de Croky Cup geschaard, maar dat liep ...

141
{insert image alt}

TRANSFERUURTJE: 'Club shopt bij Standard, Kouamé alweer weg'

De zomerse transfermarkt is in België en de meeste Europese landen inmiddels al een tijdje ...

138
{insert image alt}

Messi compleet onderuit gehaald door controversiële journalist

Afgelopen maandag werd in Parijs de Gouden Bal uitgereikt, en die ging voor een zevende keer in zijn ...

111
{insert image alt}

'Europese topclubs richten vizier op Anderlecht'

Afgelopen dinsdag wist Anderlecht zich met de hakken over de sloot te plaatsen voor de kwartfinales ...

231
{insert image alt}

Clement roept recidivist Lang opnieuw tot de orde

Club Brugge won – weliswaar ditmaal na strafschoppen – voor een tweede keer in vier dagen op het ...

797
{insert image alt}

Gewezen Belgisch toptalent loopt nieuwe horrorblessure op

De 'gouden generatie' van de Rode Duivels lijkt stilaan aan zijn laatste jaren toe en dus is het ...

106
{insert image alt}

AA Gent ziet groot probleem opgelost

Het is woensdag een zeer spannende avond geworden in de Croky Cup, met verschillende wedstrijden die ...

131
{insert image alt}

Elsner zet Standard op scherp voor bekerclash

Zeven van de acht kwartfinalisten in de Croky Cup kennen we inmiddels al, donderdagavond wordt ook ...

65

Gisteren 01 December 2021

{insert image alt}

Club Brugge maakt fors statement: "Mentaal enorm sterk"

Club Brugge heeft de sluimerende crisis op enkele dagen tijd helemaal van zich afgespeeld. ...

373
{insert image alt}

Spaanse pers door dolle heen na prestatie Courtois

Real Madrid trekt de titelstrijd in de Spaanse Primera Division steeds steviger naar zich toe. De ...

656
{insert image alt}

Club pakt Genkse scalp opnieuw na spektakelstrijd

Club Brugge mag nog steeds dromen van de beker. Blauw-Zwart zette andermaal een achterstand recht ...

444
{insert image alt}

Fenomeen Dennis kan Chelsea niet stoppen, top 3 blijft foutloos

In de Premier League heeft de top 3 van het klassement woensdagavond geen steken laten vallen. ...

116
{insert image alt}

Malinwa knijpt Cercle Brugge dood in verlengingen

Na een intense bekerwedstrijd heeft ook KV Mechelen zich andermaal geplaatst voor de laatste acht in ...

103
{insert image alt}

Sublieme Courtois helpt Real aan ruime voorsprong

In de Spaanse Primera Division heeft leider Real Madrid zijn achtervolgers woensdagavond alweer op ...

135
{insert image alt}

Clement verbrodt het bij Club-aanhang: "Bol het af!"

Club Brugge maakte afgelopen zondag komaf met de sluimerende crisis door de competitiematch op het ...

552
{insert image alt}

Buitengewone Mertens blijft scoren voor Napoli (🎥)

Geplaagd door het nodige blessureleed kende Dries Mertens een tegenvallende start van het seizoen. ...

99
{insert image alt}

Laforge grijpt in bij Genk-Club: "Les Wallons c'est du caca"

KRC Genk en Club Brugge namen het woensdag voor de tweede keer op enkele dagen tijd tegen mekaar op, ...

297
{insert image alt}

Club-speler maakt zich onmogelijk: "Wat een miskleun!!"

In de Croky Cup was het woensdagavond uiteraard uitkijken naar de clash tussen KRC Genk en Club ...

624
{insert image alt}

'Ronaldo niet te spreken na Ballon d'Or Messi'

Lionel Messi werd maandagavond beloond met de Ballon d'Or, de trofee voor beste voetballer van het ...

153
{insert image alt}

Umtiti gaat confrontatie aan met opdringerige 'fans' (🎥)

FC Barcelona werd midweeks gespaard van een extra wedstrijd, de spelersgroep van coach Xavi ...

152
{insert image alt}

Hattrick nekt Zulte Waregem, zuur einde voor Westerlo

In de Croky Cup worden woensdagavond het merendeel van de 1/8ste finales afgewerkt. In navolging van ...

141
{insert image alt}

Sprookje Union nog niet voorbij na aankondiging sterkhouder

Union hoeft deze week niet aan de bak in de Croky Cup, want het werd in de vorige ronde al ...

204
{insert image alt}

Opstellingen: HVH geeft 2 sterkhouders rust, KVM op volle sterkte

Er staan woensdagavond heel wat bekermatchen op het programma in de achtste finales. AA Gent gaat in ...

45